來美國之前從來沒有想過將有一天會成為美國公民,因為台灣、希臘、美國都承認多國籍,因此在有機會申請美國公民時,完全不需要太多考慮就決定申請入籍了。從泡芙在2009年10月開始在美的第一份工作,歷經各種困難,在公司的支持下於2012年10月遞交綠卡申請,2013年1月拿到綠卡,綠卡在持有五年後可以申請入籍成為美國公民,前後歷經九年時光。人生也沒有幾個十年,我們的情況相比其他外國人還算是相對順利的,最困難的是白手起家的前三年。

說起綠卡申請,對大部分外國人都是一個非常痛苦又漫長的過程,不談投資移民、結婚依親的情況,許多想來美國工作的,都要經歷尋找公司支持工作簽證、以及工作簽證抽籤的痛苦過程。大部分的情況是畢業後申請OPT,有的可以長達三年買些時間找到願意支持H1b簽證的公司,進而找到願意支持綠卡的公司。

我們的情況比較特殊,也可以供沒有在美國留學經驗又想來美國工作的人做個參考。泡芙是在大型跨國企業工作,公司有提供跨國短期(18個月)工作的機會,我們真的是運氣也好,泡芙誤打誤撞申請到了美國工作,因為他在希臘已工作很久,剛升為主管級(Manager),美國公司以Blanket L1的簽證支持外派員工,但美國公司以他沒有美國工作經驗,將他的職級降了一級。

在18個月期滿時泡芙爭取轉成當地雇用的全職員工之後研究,L1a簽證持有人申請綠卡比其他所有簽證容易且快速許多,因此泡芙努力工作爭取晉升至主管級,同時在Blanket L1簽證到期延期時,請律師幫忙申請轉成L1a (當時並沒有讓公司知道其實是為了之後申請綠卡做準備),美國公司太依賴外部律師,因此大部分的人其實對外國人的工作簽證都不是很熟悉,只知道要泡芙要申請簽證延期,對於L1的細節沒有進行了解,L1a需要證明泡芙在來美國之前就是主管級,因此還額外補交了非常多的資料。

在申請到L1a簽證成功後,泡芙開始和公司進行各種談判,最後終於讓公司同意支持他申辦綠卡,事後回頭看好似簡單,但其中過程相當驚險,充滿不確定性,每一步都要反覆思考,時間上都卡得很緊,尤其是公司很不願意輕易支持員工申請綠卡,門檻設得很高且條件苛刻,泡芙在談判的過程中需要用很多的心機與技巧,真的是努力加上運氣的結果,和泡芙同期短期外派的40個外國人雖然不是每個人都想留下來,但最後只有他一個人成功拿到綠卡,也可以算是一部動人的綠卡申請奮鬥史。

有了綠卡算是我們人生的一大步,做事都能有長期打算,想換工作也很有底氣,心理上產生了安定感,我們所有的身家都在美國,有了公民資格就更加不擔心川普可能隨時有的驚人之舉,也算是把安定感再上了個台階,不過也沒有什麼特別開心的感覺,只覺得是待辦事項中的一個工作完成了。

來美國之前非常不能理解為什麼很多人會有「哈美」的情節,從沒想到有一天自己竟然也來到這個「月亮比較圓」的國家,過著「美國時間」(迷之音:從小就聽人說「我沒有那些美國時間」,意思是連美國的時間也比較長嗎?) 也許是一來美國就在紐約,走在路上隨時遇到的是各國的面孔,耳裡聽見的是好幾種語言,這高度國際化的城市讓我非常舒適而輕易地融入了,因為大部分的人都是「外國人」,好似純美國人反而是少數份子。

在美國待了這麼幾年,依然沒有強烈的歸屬感,但是逐漸體驗出為何有這麼多人抱著「美國夢」而來,一是美國對不同國家、民族的開放接受程度真的是沒有一個國家能比(倫敦還算是比較接近,但還是沒有紐約來得多元化),再者是世界上很多優秀的人集中在美國,大國的經濟體系在危機中仍毅立不搖,即使經歷了08年的金融危機,市場復甦及就業環境還是非常穩健,物價雖然一直在漲,但普遍大眾的工資漲幅也都能跟得上,很多人罵美國如何如何,每個國家民族都有其歷史文化背景,無法從單一角度去評判好壞,就我自己的生活體驗中,能從各種角度看到美國處處以人為本的精神,進而欣賞且認同,即使是無法完全融入美國文化,但這一路走來也能以正面積極的心態面對所有的困難與挑戰。

以上,是來美八年以來的感想,感恩這個國家對外來文化的開放與包容,只要是透過合法途徑而來的外國人都還是給予很大的支持,使得我和泡芙從兩個不同的國家、文化、種族而來的人,能在異國安身立命,有穩定的工作、溫暖的家園。回想當年在金融危機最慘烈的時候,只帶了幾千美元(這好像都是移民回憶錄標準的開頭)來到這裡,兩人從零開始、泡芙日夜努力工作,我在家待業找工作,每天都不知道下一站是去那裡,省吃檢用不敢出門(一出門就要花錢),一年搬一次家,隨時準備打包離開美國的心情,現在想起來都覺得滿不容易的,每個移民都有自己的一本奮鬥史。


以下是申請入籍的流水帳:

在準備入籍考試時,發現自己對美國的認識非常淺薄,不管是政治、歷史、地理方面在美國人來說是基本常識的問題,在背答案時都還是有點吃力,為此感到相當汗顏。入籍考試當天按著通知的時間到達,但是在安檢排隊時花了三十分鐘導致錯過通知單上的時間,工作人員要求我們寫下遲到原因,說是面試官的時間都排滿了,遲到一般是要再另約時間的,嚇出我們一身冷汗 (因為是一大早,我們前一天開車兩小時到面試地點住了一晚,再來一次的成本高昂),還好運氣不錯還是讓我們順利參加面試。

我的面試官完全按照程序走,先是驗了護照及身份證(State ID/駕照),然後就開始一一核對我的入籍申請表(N-400), 還好之前在網上做過功課,復習了一遍申請表內容,面試官完全把N-400的問題一一覆述,額外問了幾個問題。最後就是考英文聽讀寫,簡單到幼稚園的小孩都能答對,答對六題的問題後,面試官就和我說恭喜,讓我等著約宣誓時間。泡芙遇到的面試官則問了他很多額外且有些無關的問題(感覺是聊起來了),整個面試過程約20-30分鐘,前後含等待的時間約2小時。

宣誓儀式可以選擇參加特別儀式或是一般儀式,特別儀式會有比較多花樣,對於歷經千辛萬苦的移民可能會更傾向參加特別儀式,我們只想儘快辦完手續,因此選擇參加一般儀式。宣誓地點是在法庭,由法官主持。等待的時間相當漫長,參加我們這場宣誓的有31人,來自於19個國家,先是一個一個點名交回綠卡及N-445宣誓通知書,然後宣導如何申請護照。最後法官出現後先是來場他個人的演說,他說他生下來就是美國公民,他為了成為美國公民唯一做的是就是呼吸,相對在坐的人都有自己特別的人生故事,說完他的各種感想後,開始了宣誓的儀式,全體站起來手舉高,有司儀代表大家念誓詞後,大家只要在最後說 I do. 儀式結束後逐一唱名頒發公民證,一般情況法庭是禁止照像,也就只有在這種歡樂時刻開放大家拍照,每個人都拿著公民證和法官拍照。整個過程簡短,大部分的時間都是在等待,前後約3小時。

USCIS 一直強調,最好在宣誓完後立即開辦美國護照,遞交申請書時工作人員都會審查申請表及相關文件的正確性,需附上公民證的正本、護照申請表、照片一張、以及兩張支票,可以同時申辦護照本及護照卡,美國已經有多個州都規定境內旅遊搭機必需使用護照而不能用駕照或身份證,護照卡費用不高,一起申請還是比較方便的。


重要哩程碑:

2009年10月開始外派工作 (Blanket L1)
2011年4月轉成本地正職員工
2012年7月9日Blanket L1簽證到期,轉換成L1a簽證
2012年10月9日遞交綠卡申請
2012年11月6日採集指紋
2013年1月4日批准綠卡申請

--------- 綠卡在滿五年之前的三個月即可遞交入籍申請書---------

2017年10月6日遞交入籍申請書
2017年11月6日通知採集指紋 (申請延期)
2017年11月20日採集指紋
2018年5月22日入籍面試
2018年5月24日宣誓成為美國公民

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